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암의 정의

암은 일반적으로 악성종양을 일컫는 말입니다.

암을 정의하기는 어려우나, 정상조직과 다르게 분화되지 않고 그 성장을 조절할 수 없으며, 주위조직으로 침투하고, 멀리 떨어져 있는 조직으로 퍼져나가면서 성장하는 특징이 있습니다. 즉 스스로 걷잡을 수 없이 성장하여, 치료하지 않으면 결국 환자를 사망에 이르게 하는 비정상적인 종괴라고 하겠습니다. 그러나 이러한 특징이 모든 암에서 보이는 것은 아닙니다.

암의 원인

암의 원인은 대부분 알려져 있지 않습니다. 여러 화학물질(벤즈피린, 아플라톡신, 비소, 석면)이나 바이러스, 방사선이나 자외선 등의 물리적인 자극이 발암물질로 알려져 있습니다.

그 중 흡연이 가장 중요하며, 구미에서 발생하는 암의 1/3이 흡연과 관련이 있다고 합니다. 흡연은 폐암 뿐만 아니라 구강암, 인두암, 후두암, 식도암, 방광암, 췌장암, 신장암과도 관련이 있습니다. 술은 흡연이 식도암이나 인두암, 후두암을 일으킬 때 보조적인 역할을 하며 간암과 관련이 있습니다. 그밖에 여러가지 약물이나 중금속, 방사선, 자외선도 암을 일으킬 수 있습니다.

암의 발생은 개인에 따라 차이가 있어서, 같은 발암 물질에 노출되어도 어떤 사람은 암에 걸리고 어떤 사람은 걸리지 않는데, 대사과정에 차이가 있기 때문일 것으로 생각하고 있습니다.

암의 성장특성

암은 여러 종류의 세포로 구성되어 있습니다.

암세포는 세포들끼리 부착하는 성질이 적어서 주위조직이나 먼 부위로 잘 퍼져나갑니다. 암세포가 주위 조직이 아닌 먼 장소로 이동하여 성장하는 것을 '전이'라고 합니다. 전이는 암의 종류에 따라 다르지만 주로 림프절이나 폐, 간, 골수 등으로 전이가 일어납니다. 암세포는 무제한적으로 자라고 급속히 성장하여, 우리가 임상적으로 암을 발견하게 될 때는 이미 약 30회의 세포 증식이 일어나 약 10억개의 세포가 모여있는 것입니다. 이 때 그 크기가 약 1센티미터가 되며 여기에서 10회만 더 분열이 일어나면 약 1㎏의 종양으로 성장하며, 이렇게 되면 환자는 사망하게 됩니다. 암의 자라는 속도는 암의 종류에 따라 다릅니다.

암의 진단방법

암의 증상은 발생된 병소나 암의 종류에 따라 다릅니다. 환자가 피부나 복부에 어떤 종괴를 만져서 발견하기도 하며 우연히 림프절이 커져있는 것을 알고 병원에 오기도 합니다. 다리가 붓거나 복수가 차서 알게되는 경우도 있으며 통증을 호소하기도 합니다. 또한 특별한 증상이 없이 쉽게 피곤하거나 체중감소, 우울증, 소화불량, 두통이 생기거나 대변이 변해서 알게되는 경우도 있고, 기침이 계속 나오고 가래에 혈액이 섞여 나오거나 목이 쉬어서 발견되는 수도 있습니다.

암을 의심하게 하는 경고증상

암의 치료

치료의 목적은 당연히 인체 내에 단 하나의 암세포도 남기지 않고 없애는 것입니다.

그러나 현실적으로 그것이 불가능한 이유는 앞서 설명한 것과 같이 인간이 임상적으로 암세포를 발견해내려면 이미 우리 몸에는 상당수의 암세포가 존재하고, 단 한 개의 암세포라도 그것은 무한정 증식하는 성질이 있으므로, 눈에 보이지 않는 순간에도 자라게 되기 때문입니다. 그래서 암세포를 죽이기 위한 치료로 다양한 방법들이 시도되고 있습니다.

수술적 치료

가장 간단하게 생각할 때 암 덩어리를 수술로 제거해주는 방법이 있습니다.

암이 그 원 발 병소에 국한되어 있고, 크기가 작으며 혈관이나 림프관등으로 퍼진 증거가 없고 천천히 자라는 암일 경우 수술을 시도해 볼 수 있습니다. 암이 종류에 따라 수술을 선호하는 경우가 있는가 하면 같은 암종이라도 병기에 따라서 수술을 하기도 하고 하지 않기도 합니다. 대부분의 고형암의 제거에는 주위 조직의 충분한 절제연과 함께 종양의 일괄 절제를 원칙으로 합니다. 조기 위암이나 3cm 미만의 국소적 간암 등의 경우엔 수술만으로도 충분한 치료가 가능합니다. 또한 특수한 경우 치료 목적으로 전이성 암을 절제하는 것이 적절한 치료 방법이 될 때도 있습니다.

방사선 치료

방사선 치료는 수술처럼 암을 치료하기 위해 사용되어지는 국소적 방법입니다.

일반적으로 방사선은 인체에 유해하다고 알려져 있으나, 암조직에 집중적으로 조사하게 되면 암세포의 DNA등이 파괴됨으로써 암세포가 죽게되는 것입니다. 조사하는 방사선량은 암조직의 크기와 위치, 종류, 세포 조직의 분화 정도와 방사선 반응성에 따라 달라지며, 이런 것들은 횟수, 강도 등을 포함하여 복잡한 계산 과정을 거쳐 조사하게 됩니다.

정상 조직은 방사선에 의해 파괴되더라도 방사선 노출 후 4-6시간 안에 세포 수복이 완전히 이루어지는데 거기에 비해 암세포는 세포 수복이 느리기 때문에 정상세포의 세포 수복은 이루어지고 암세포의 세포 수복은 이루어지기 전에 거듭 방사선을 조사함으로 써 암을 죽이는 원리입니다.

부작용으로 홍반과 표피 탈락 같은 피부 반응이 나타나기도 하고 구역질, 구토, 연하곤란, 설사, 빈혈, 백혈구나 혈소판 감소증 등이 나타날 수 있고, 때로 방사선 조사로 인한 이차성암이 나타나기도 합니다.

약물 치료

암세포를 죽이기 위해 약물을 사용하는 것을 말합니다.

백혈병과 같이 그 자체가 혈관을 타고 돌아 다니는 혈액암의 경우나, 위암과 폐암과 같은 고형암일지라도 다른 장기에 이미 전이가 되있는 높은 병기의 종양의 경우 에는 일차적 치료로 약물을 사용한 화학 치료를 하게 됩니다. 경구로 투여하는 경우도 있으나 대개는 입원하여 일정한 주기를 두고 주사를 맞는 주사제를 사용하며, 대개 2개 이상의 약제를 동시에 투여하게 됩니다. 그것은 약물마다 암세포에 작용하는 기전이 다르기 때문입니다. 항암제는 암세포에만 작용하는 것이 아니라 정상 세포에도 영향을 줄 수 있기 때문에 따른 부작용이 있습니다. 방사선 요법과 마찬가지로 화학 치료의 부작용으로는 흔히 경험하게 되는 구역질과 구토, 식욕 감소 및 탈모 현상이 있습니다. 항암제가 빠르게 성장하는 암세포에 영향을 미치듯이 머리카락이나 위장관의 상피 세포처럼 비교적 성장이 빠른 정상 세포에도 영향을 미치기 때문입니다.

암 전문의사는 환자 체중과 체표 면적에 따른 적절한 용량을 수 차례에 나누어 투여하며, 투여 도중에도 여러 가지 피검사나 심전도 검사 등을 통해 부작용을 수시로 체크하게 됩니다.

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